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Jun 03, 2023

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Las ciudades son la primera línea de defensa en la batalla de la humanidad contra el calor mortal. La serie Hot Cities de Bloomberg Green analiza los cambios que algunas de las ciudades más cálidas del mundo están realizando para proteger a su gente de las temperaturas extremas.

Por Mohammad Tayseer y Laura Millan Fotografías de Annie Sakkab

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Las ciudades son la primera línea de defensa en la batalla de la humanidad contra el calor mortal. La serie Hot Cities de Bloomberg Green analiza los cambios que algunas de las ciudades más cálidas del mundo están realizando para proteger a su gente de las temperaturas extremas.

Al conducir por el barrio industrial de Marka, al este de Ammán, la capital de Jordania, pasando por talleres de automóviles y edificios de hormigón, lo último que uno espera encontrar es un bosque en ciernes donde florecen flores silvestres en primavera.

Ubicado entre un campo de refugiados y un aeropuerto, este oasis ecológico, un poco más pequeño que una cancha de tenis, alberga árboles resistentes al calor que miden casi dos metros de altura. Las especies nativas, incluido el espino cerval de Palestina, el espino espinoso y el pistacho atlántico, fueron elegidas especialmente porque pueden sobrevivir en paisajes extremadamente áridos y dispuestas de manera que puedan crecer hasta convertirse en un bosque denso en cuestión de décadas.

El minibosque es una creación de Deema Assaf, una arquitecta jordana de 39 años, y su colaborador japonés Nochi Motoharu, quienes han pasado los últimos cinco años cultivando espacios similares en todo Ammán. “Nuestro proyecto trata de muchas cosas”, dice Assaf mientras camina entre los árboles jóvenes de Marka. "Hacer que el calor sea más llevadero, aumentar la cobertura verde, pero lo más importante es restaurar las especies de plantas en peligro de extinción que han existido durante miles y algunas millones de años".

Este año va camino de ser el más cálido jamás registrado, ya que las lecturas de calor desde Tokio hasta Phoenix alcanzan nuevos niveles, provocando incendios forestales y un derretimiento sin precedentes de las capas de hielo en la Antártida. Oriente Medio, que ya alberga algunas de las ciudades más cálidas de la Tierra, se está calentando dos veces más rápido que el promedio mundial. Las temperaturas en algunas partes de Jordania, un país de unos 11 millones de habitantes, se acercaron a los 45 °C (113 °F) durante una ola de calor en agosto, la segunda que soportaron sus ciudadanos este año.

Extendida sobre siete colinas, Ammán se encuentra en una meseta a más de 700 metros (2300 pies) sobre el nivel del mar. Históricamente, eso la ha mantenido más fría que otras partes del país, pero el clima árido de la ciudad la hace particularmente vulnerable al calentamiento global. Las proyecciones muestran que temperaturas superiores a 45°C serán comunes en Jordania a mediados de siglo, y los científicos han descubierto que este nivel de calentamiento habría sido extremadamente raro o imposible sin el cambio climático inducido por el hombre.

Jordania, que recibió advertencias de olas de calor en julio y agosto, está plantando más árboles para hacer frente a las temperaturas abrasadoras.

Para ayudar a la gente a encontrar alivio del calor, Assaf y Nochi han recorrido Ammán en busca de espacios urbanos sobrantes que puedan convertirse en bosques que den sombra. Hasta ahora han desarrollado cinco, y una vez incluso utilizaron un terreno que solía ser un vertedero. En otoño, se embarcarán en su sexto y mayor proyecto hasta el momento, que se extenderá sobre 1.000 metros cuadrados. Su trabajo está financiado por el Ministerio Federal Alemán de Cooperación Económica y Desarrollo y se implementa en colaboración con el gobierno local.

Plantar árboles puede salvar vidas cuando llega el calor extremo. Un artículo de investigación publicado a principios de este año en The Lancet encontró que el aumento de la cubierta arbórea en algunas ciudades europeas podría haber evitado el 40% de las 6.700 muertes relacionadas con el calor que ocurrieron en el verano de 2015. Oriente Medio ha quedado fuera de la mayoría de las investigaciones sobre cómo los árboles impactan el clima urbano, pero estudios realizados en Europa, China y Estados Unidos muestran consistentemente que las áreas cubiertas por árboles son más frías que aquellas que no lo están, a veces hasta 12°C en días extremadamente calurosos.

Si bien los árboles en los minibosques de Ammán aún son jóvenes (los más viejos sólo han existido durante cuatro años y medio), hay un efecto de enfriamiento perceptible de alrededor de 14 °C bajo sus copas en comparación con las áreas abiertas, dice Assaf. "Ciertamente hay una diferencia", dice.

Cultivar un bosque desde cero en el clima cálido y seco de Ammán requiere algunos trucos hortícolas.

Por eso Assaf y Nochi emplean un método desarrollado por el botánico japonés Akira Miyawaki en los años 1970. El enfoque Miyawaki implica agrupar densamente árboles autóctonos muy juntos. Esto alimenta una intensa competencia entre los árboles jóvenes por la luz solar y los nutrientes del suelo, lo que desencadena un rápido crecimiento. En algunos casos, un bosque puede surgir en tan sólo diez años.

El método se desarrolló en medio del auge industrial de Japón, después de la Segunda Guerra Mundial, cuando muchos de los bosques y áreas verdes del país estaban desapareciendo. Miyawaki expuso su proceso en un artículo de 1999 publicado en Plant Biotechnology. Después de identificar los tipos ideales de árboles para cultivar, plantó de dos a tres plántulas por metro cuadrado. Luego cubrió el suelo con una capa de materiales orgánicos, como paja de arroz, para evitar la erosión del suelo y retener la humedad. La proximidad de los árboles y las interacciones naturales entre las especies significaron que las plantas sólo necesitaban ser irrigadas durante dos o tres años y no había necesidad de insecticidas ni herbicidas. "Básicamente, el sitio deja de necesitar mantenimiento", escribió Miyawaki. "La gestión natural es la mejor gestión".

El enfoque de Miyawaki se hizo popular a finales del siglo XX y se replicó en múltiples lugares, desde Europa hasta el sudeste asiático y América del Sur. En Jordania, el mayor desafío para Assaf y Nochi fue decidir qué árboles plantar. Miyawaki pudo realizar estudios de campo de los bosques de Japón, pero muchos de los bosques de Jordania fueron destruidos en las últimas décadas y el conocimiento nativo de sus árboles se perdió a medida que el desarrollo urbano tomó prioridad sobre la preservación de su ecología.

El dúo pasó meses recopilando información de relatos históricos sobre qué plantas tenían más probabilidades de prosperar en la geografía de Jordania sin intervención humana. Eso los llevó a revivir algunas de las especies en peligro de extinción de Jordania, incluido el roble de hoja perenne y caducifolio, el pistacho silvestre, el árbol de trementina, el peral silvestre, el espino y la fresa oriental.

Para deleite de los residentes de Marka, su nuevo minibosque también ha atraído a diferentes tipos de aves, mariposas, insectos e incluso animales pequeños como el zorro fénec, fomentando un ecosistema más grande que de otro modo nunca se habría desarrollado allí. El barrio ahora tiene “más brisa por la noche”, dice Sami Hajj, propietario de un supermercado local, de 53 años, y la vista es mejor desde los tejados.

Hajj ha notado que el calor aumenta en Ammán. “Hace diez años nunca necesitábamos aire acondicionado; hoy en día los utilizamos con bastante frecuencia”, afirma. Puede oír el zumbido de las unidades en casi todas las casas durante todo el día del verano. "Trabajé y viví en Arabia Saudita durante años", dice Hajj. "Ahora en Ammán hace tanto calor como en Arabia Saudita en verano".

Olas de calor más intensas y frecuentes han castigado a la gente de Jordania, incluso a aquellos que están acostumbrados al clima cálido y crecen en un país que es casi un 75% desierto y con apenas un 1% de cubierta forestal.

Muchas personas ahora permanecen en casa durante la mayor parte del verano y no permiten que sus hijos jueguen afuera en el calor abrasador. "Esto molesta a los niños", dice Tareq Quzaa, un hombre de 45 años, padre de tres hijos, que vive cerca del minibosque de Marka. "¿Pero qué hacer? No queda otra opción que quedarse en casa cuando hace mucho calor”.

La campaña de minibosques de Assaf es una pequeña parte de los esfuerzos más amplios de Jordania para adaptarse a un planeta más cálido, que incluyen un impulso para reverdecer los tejados utilizando plantas cultivadas en interiores y pintar algunos edificios antiguos con pintura blanca que refleja el calor. El gobierno ha reservado 2,5 millones de dinares jordanos (3,5 millones de dólares) durante los próximos tres años para apoyar la plantación de 10 millones de árboles en todo el país para finales de la década.

No se trata sólo de prepararse para más calor. "Estamos siendo testigos de un aumento de las olas de calor y las inundaciones repentinas que destruyeron muchas empresas e infraestructuras en los últimos años", afirma Mohammad Khashashneh, secretario general del Ministerio de Medio Ambiente de Jordania. "Las lluvias irregulares son peligrosas".

Las inundaciones repentinas que azotaron Ammán en mayo mataron al menos a una persona, inundaron túneles y dañaron partes del casco antiguo. Los turistas tuvieron que ser evacuados de la antigua ciudad rocosa de Petra en diciembre después de que fuertes lluvias inundaran la atracción arqueológica de 2.000 años de antigüedad. Assaf dice que sus minibosques pueden ayudar a combatir las inundaciones actuando “como una esponja” para absorber agua.

Pero Jordania necesitará muchos, muchos más árboles para tener un impacto real. "Estos pequeños bosques aquí y allá en toda la ciudad no tendrán un impacto importante en la reducción del aumento de calor, ya que Ammán está compuesta principalmente por edificios y bloques de concreto", dice Omar Shoshan, presidente de la Unión Ambiental de Jordania, un grupo formado por algunas de las autoridades más importantes del país. destacadas organizaciones ecologistas.

También se muestra escéptico de que el gobierno logre plantar 10 millones de árboles para 2030. Además de necesitar financiamiento para mantener los árboles y protegerlos de perturbaciones como incendios forestales, el mayor desafío será asegurar el suministro de agua para regarlos, dice.

Para abordar el problema, Khashashneh dice que el gobierno de Ammán ha comenzado a construir 7.500 sistemas de recolección de agua en escuelas, mezquitas y edificios estatales para recolectar agua de lluvia. Las aguas grises de los lavabos, duchas y lavadoras también se están tratando y reutilizando para mantener vivos más árboles.

Si bien una solución es crear más bosques Miyawaki de bajo mantenimiento, el enfoque conlleva sus propios riesgos. Es posible que carezcan de ecosistemas complejos en comparación con los bosques naturales que han madurado orgánicamente a lo largo de unos pocos siglos, dice Shubhendu Sharma, un ingeniero industrial que estudió con Miyawaki y ahora dirige Afforestt, una empresa que planta minibosques en la India.

Aún así, "la complejidad aumenta con el tiempo", dice Sharma, añadiendo que los bosques multicapa cultivados con el método de Miyawaki forman mejores barreras contra el viento y son menos propensos a los incendios forestales. "Debido a que estos bosques bloquean el viento, el fuego no podrá arder con la misma intensidad".

Assaf es muy consciente de que sus minibosques no salvarán a Jordania del calor que se avecina. Cuando su último proyecto esté completo, todos los árboles que ha plantado cubrirán sólo 2.000 metros cuadrados de Ammán, menos del 0,5% de la superficie total de la ciudad.

Pero Assaf espera que su proyecto ayude a inspirar más acciones para preservar los espacios verdes. La naturaleza tiene una manera de restaurar el equilibrio, pero es la raza humana el eslabón más débil y vulnerable de esta cadena, dice. "Espero que la gente entre en contacto con la ecología nativa, la comprenda, la aprecie y regrese a la naturaleza", dice Assaf. "Y esperemos que lo hagamos antes de que sea demasiado tarde".

Assaf aprendió por primera vez sobre los bosques artificiales y las plantas autóctonas mientras trabajaba como arquitecto. Fue un viaje con Nochi para asistir a un taller de Afforestt en Rajasthan (otro desierto) lo que la impulsó a replicar la idea en casa.

Assaf y Nochi comenzaron a trabajar en un proyecto piloto en 2018: un modesto jardín de 107 metros cuadrados en la propiedad privada de una persona. Financiado por el propietario de la casa, la pareja trabajó durante días preparando el suelo y plantando las plántulas. Los árboles, que ahora tienen entre dos y cuatro metros de altura, fueron el primer bosque Miyawaki en el mundo árabe.

Cada bosque adicional desde entonces ha sido un bienvenido respiro para quienes viven cerca de él, e incluso para quienes no lo hacen. La gente ha acudido en masa al bosque bebé de Marka desde que se abrió al público, y algunos han tenido que conducir hasta 30 minutos para llegar allí.

“La única escapatoria en el vecindario es este parque que es mucho más verde que otros”, dice Quzaa, quien ha visto dispararse las ventas en su tienda de comestibles frente al bosque durante los fines de semana. "La gente de otras zonas viene a disfrutar de una brisa fresca".

Medios visuales producidos en asociación con la Fundación Outrider Edición de fotos por Jody Megson

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